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Bringing Astrobiology into focus

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Although the question of whether life could exist in other worlds apart from our planet is as old as western culture (it was already raised by ancient Greek philosophers), it could be asserted that only after the advent of the “space age” the matter has reached the status of a scientific concern. Nowadays, astrobiology permeates widely the field of space sciences, and it is the main reference subject in some research areas such as planetary sciences. Furthermore, the astrobiological perspective guides some study lines in different disciplines, from biology and astronomy (obviously), to geology, through chemistry and biochemistry, physics etc., making astrobiology a most typical transdisciplinary area. Therefore, astrobiology is somehow a field in construction, and even its pillars have still to be accurately outlined. This is the case with one of its most basic questions: the definition of life; a cardinal matter in order to determine the further research strategies that have not been…

Exploration of Mars and Schiaparelli's canals episode

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It could be asserted that Mars is currently the main target in planetary exploration. More than 40 missions have been sent to explore our neighbour planet since the early sixties (half of which have failed), and up to three more are scheduled for launch within the next two years, having turned Mars into the most explored celestial body besides Earth.
Nevertheless, there were times when Mars was probably more popular among the general public than it is nowadays, and it was in a good measure because of the observations performed by the Italian astronomer Giovanni Virginio Schiaparelli during the 7 oppositions of Mars between 1877 and 1890. Here we review the history of the observations of the canali performed by Schiparelli and others, their controversial interpretations, and relate them with our current knowledge of the Mars environment provided by modern rover and satellites exploring Mars.

SCHIAPARELLI'S CANALI: BETWEEN MYTH AND REALITY


Giovanni Virginio Schiaparelli
Giovanni …

El misterioso metano de Marte

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La existencia de metano en la atmósfera marciana ha venido siendo un controvertido problema desde que se anunció su detección por primera vez hace más de una década. En la Tierra, la práctica totalidad del metano atmosférico procede de la actividad biológica, y solo un pequeño porcentaje tiene su origen en procesos volcánicos o en la liberación del que está contenido en clatratos, por lo que su presunta presencia en Marte dio pábulo a la posibilidad de que también en el Planeta Rojo algún tipo de vida pudiera haberlo generado en el pasado, habiendo quedado atrapado en el permafrost para liberarse luego circunstancialmente, o incluso seguir generándolo en la actualidad. La primera medida positiva se realizó en 1999 mediante el Telescopio Canadá-Francia-Hawái, en Mauna Kea, que midió un valor de 10 ppbv (partes por mil millones en volumen) en término medio en la atmósfera de Marte. Posteriormente, el Telescopio Infrarrojo de la NASA (Infrared Telescope Facility, IRTF), midió concentrac…

Y eso, ¿para qué sirve?; La pregunta más frecuente relativa a la ciencia

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Es muy posible que un alto porcentaje de científicos, cuando se ha molestado en explicar fuera de su ámbito laboral los asuntos sobre los que investiga, se haya visto enfrentado a esta insidiosa pregunta más de una vez: Y eso… ¿para qué sirve?, espetada en muchas ocasiones con un despectivo tono de sorna inspirada en la previa convicción de que dedicar dinero y tiempo a “eso” es un mero desperdicio. La pregunta resume una actitud de menosprecio hacia la ciencia que es particularmente notoria en nuestro país, donde se puede calificar de endémica y permea todos los estratos socioeconómicos y culturales desde la base hasta la cúpula política de turno y sin distinción de signo. Nadie, a lo largo y ancho de la estructura social, parece concebir que “eso”, la ciencia, entendida a escala general, sirva para algo. Hasta la revista Nature ha dedicado recientemente un artículo (http://news.sciencemag.org/europe/2014/07/spain-needs-major-cultural-change-do-better-science-international-panel-says)…